El regreso de Tehuelche, la ballena protagonista de un registro de parto único

El regreso de Tehuelche, la ballena protagonista de un registro de parto único 700 525 ICB
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En 2012, en cercanías de Puerto Pirámides, una ballena franca fue fotografiada y filmada desde una embarcación de avistajes mientras daba a luz a un ballenato blanco y fue nombrada Tehuelche. En agosto de 2021, nueve años después, la reencontramos y fotografiamos en “El Doradillo”, cerca de Puerto Madryn.

La historia de Tehuelche

El 31 de agosto de 2021, el biólogo Nicolás Lewin, integrante del equipo del Programa de investigación Ballena Franca Austral, registró a Tehuelche, una ballena hembra que fue filmada y fotografiada en el año 2012 desde una lancha de avistajes, dando a luz a un ballenato blanco.

Este nuevo registro se realizó a partir de una fotografía aérea tomada desde un drone, durante un estudio científico que evalúa la condición corporal de las ballenas francas australes a través de la fotogrametría. Esta técnica consiste en medir las proporciones del cuerpo de las ballenas en fotografías aéreas para determinar cuán gordas o flacas se encuentran y así estudiar el estado corporal general de la población. Además, se analiza el patrón de callosidades en sus cabezas para identificar individuos que se integran al catálogo de más de 4.000 ballenas conocidas.

Tehuelche es la ballena número 1871 de nuestro catálogo. La fotografiamos por primera vez el 2 de septiembre de 2004 y posteriormente, el 26 de septiembre de 2006. En ambas ocasiones estaba en el Golfo Nuevo con cría. Esto indica que tuvo un intervalo de sólo dos años entre ambos partos, cuando el período normal para las ballenas francas es de tres años. Luego, se produjo el registro de su parto en 2012 y, en agosto de este año, volvimos a identificarla con su cría morfo gris en aguas costeras de la zona de El Doradillo, en Puerto Madryn.

¿Cómo reconocimos a Tehuelche?

Existen algunas ballenas que poseen patrones de callosidades muy característicos o manchas distintivas que nos permiten recordarlas fácilmente, e incluso algunas reciben nombres que hacen referencia a estas peculiaridades y este es el caso de Tehuelche, que a lo largo de su espalda posee manchas grises y le falta una pequeña parte de su aleta caudal. Sin embargo, lo más característico es una de las callosidades de su cabeza, que es particularmente alargada con forma de punta de flecha: por ello fue nombrada Tehuelche por el fotógrafo Luis Pettite, quien registró su parto en 2012.

En estas imágenes, tomadas por Luis Pettite en 2012, se puede observar la callosidad en forma de flecha
y el corte que tiene en un extremo de su aleta caudal

Nicolás Lewin relata así el hallazgo:

“Por su callosidad tan distintiva en forma de punta de flecha, junto a Camila Muñoz Moreda, del equipo de foto identificación, creímos haber visto a Tehuelche en las imágenes tomadas desde el drone, pero cuando hice una búsqueda rápida por las fotos, no pude encontrarla.

Unas semanas más tarde, procesando datos, nuevamente vi las fotografías de esta ballena y se activó una alarma en mi cabeza. Junto a Camila volvimos analizar las fotos que tome desde el drone y las comparamos con las de Tehuelche en nuestro catálogo de ballenas identificadas y pudimos notar la misma herida en la aleta caudal, las mismas manchas y el mismo patrón de callosidades.

Sentimos una gran emoción cada vez que tenemos la posibilidad de reencontrarnos con ballenas que conocemos hace tiempo y, sobre todo, verla con una nueva cría.”

El registro del parto de Tehuelche es un caso excepcional por lo que, una de las imágenes tomadas por Luis Pettite, integra la muestra fotográfica “Guardianas de los Océanos” que inauguramos recientemente en Puerto Pirámides.

Durante la selección de las imágenes y escritura de los textos para esta muestra, Camila Muñoz Moreda y Nicolás Lewin, investigadores del ICB, ya sospechaban que una de las ballenas fotografiadas esta temporada podría ser Tehuelche.

La protagonista de un excepcional registro de parición

El 6 de julio de 2012, en cercanías a Puerto Pirámides, la embarcación “Zeus” de la empresa de avistaje Southern Spirit, se acercó a lo que parecía ser un grupo de cópula de ballenas francas. En el grupo había una hembra acompañada de otras tres ballenas adultas. Cuando la hembra dio un giro y se puso panza arriba, con gran sorpresa observaron que estaba pariendo una cría morfo gris, es decir, de color casi blanco. Este evento fue registrado por el fotógrafo de la embarcación, Luis Pettite.

Mientras realizaban la observación y registro del nacimiento, pudieron ver casi un tercio del cuerpo de la cría fuera del de la madre, pero luego volvió a entrar, quedando solo su cola visible. La cría en ningún momento fue vista haciendo movimientos. Dos semanas después del parto, Tehuelche fue observada en dos ocasiones sin su cría: una vez sola y otra en un grupo de cópula. Dado que las ballenas francas recién nacidas pasan todo el tiempo junto a su madre, estas observaciones confirman que la cría no sobrevivió.

El registro de este parto es un caso único, ya que es la primera vez que se capta en imágenes el parto de un cetáceo de esta especie en las costas de la provincia de Chubut. Dada su relevancia para el conocimiento y la protección de las ballenas, los integrantes de la empresa de avistaje junto a investigadores del ICB publicaron el relato detallado de este parto en la revista científica Marine Mammal Science.

El Dr. Mariano Sironi, Director Científico del ICB expresó:

“Conocemos a Tehuelche desde 2004. El registro de su parto en 2012 la convirtió en una ballena especial para la comunidad de Puerto Pirámides y para la ciencia también. El reencuentro en 2021 extiende su historia conocida de 8 a 17 años. Ver nuevamente a esta hembra trayendo otro ballenato a la población, es un símbolo de resiliencia y también de esperanza para las ballenas francas de la Patagonia”.

Conocer las historias de vida de individuos conocidos es clave para conocer y entender acerca de la biología y las necesidades de conservación de las ballenas. Solo con tu apoyo es posible.

© Instituto de Conservación de Ballenas. GACETILLA DE PRENSA –El regreso de Tehuelche, la ballena protagonista de un registro de parto único.  Se puede reproducir citando la fuente.


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