El rol de los cetáceos en el funcionamiento de los ecosistemas

Fertilizadoras del Océano, Mitigadoras del Cambio Climático y Promovedoras de Biodiversidad

Para la mayoría, el excremento, heces o caca de las ballenas podría ser sólo un deshecho más en la inmensidad del océano. Pero no es así, dada su importancia para el correcto funcionamiento del ecosistema marino.

El rol de las ballenas en el correcto funcionamiento del ecosistema marino es indiscutible. Sus heces ricas en hierro, nitrógeno y otros nutrientes, actúan como fertilizante, aumentando la productividad de pequeñas algas conocidas como fitoplancton. Éstas son el principal alimento de pequeños crustáceos conocidos como kril, que a su vez sostienen la vida de cientos de especies de peces, aves y mamíferos marinos, incluídas las ballenas.

Estos eventos de fertilización también pueden facilitar la mitigación de los impactos negativos del cambio climático. La cantidad de hierro contenido en las fecas de las ballenas puede llegar a ser 10 millones de veces mayor que el nivel de hierro en el ambiente marino, desencadenando importantes florecimientos de fitoplancton, que a su vez secuestran miles de toneladas de carbono de la atmosfera anualmente.

Cuando mueren, sus enormes cuerpos caen al fondo marino, convirtiéndose en la mayor y más nutritiva fuente de deshecho alimenticio, capaz de sostener una sucesión de conjuntos macrofaunales por varias décadas.

El Valor de las Ballenas en Organismos Internacionales

Cada uno de estos aportes fueron reconocidos formalmente por primera vez en 2016 cuando la Comisión Ballenera Internacional (CBI) aprobó una resolución presentada por Chile, sobre cetáceos y servicios ecosistémicos. Su adopción fue clave para integrar las contribuciones de los cetáceos al ecosistema en los procesos de decisión de este organismo internacional, incluyendo su rol como fertilizadoras del ecosistema marino y promotoras de poblaciones más abundantes de peces.

También cambia el actual paradigma de la CBI pues ya no se trata simplemente si la caza de ballenas es éticamente cuestionable. La contribución de las ballenas a la productividad de los océanos y a mitigar el calentamiento global es un argumento fundamental para lograr el fin de su cacería y aumentar las medidas para protegerlas de las amenazas que enfrentan en los océanos.

Taller #ICCB2017

Para promover la integración de este importante tema en los procesos de decisión de acuerdos ambientales regionales e internacionales, co organizamos junto a el Centro de Conservación Cetacea de Chile y el Animal Welfare Institute (AWI) el Taller “El rol de los cetáceos en el funcionamiento de los ecosistemas: definiendo políticas de conservación en el siglo XXI”, realizado en el Congreso Internacional de Biología de la Conservación en Cartagena, Colombia. 26 de Julio del 2017.

El taller contó con el patrocinio de la Dirección de Medio Ambiente y Asuntos Oceánicos del Ministerio de Relaciones Exteriores de Chile y el auspicio de Humane Society International, Cetacean Society International, Ocean Care, Whale and Dolphin Conservation y National Resources Defense Council.

El informe que se encuentra disponible en el sitio web de la Comisión Ballenera Internacional, revela los enormes beneficios ecológicos que las ballenas y otros cetáceos proporcionan al medio ambiente.

Este Reporte resultante del Taller realizado contribuye con insumos muy importante para el Grupo de trabajo que se conformó en la Comisión Ballenera Internacional. Este Grupo realizará recomendaciones sobre cómo este organismo internacional puede contribuir a los estudios sobre este tema emergente y aplicar esos hallazgos en decisiones políticas asociadas a la conservación.

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